(L) La science de Craving: Kent Berridge (2015)

Lors de la réunion de la Society for Neuroscience à Washington, DC, il y a des délégués 30,000. Et l'un d'eux a changé la façon dont les autres voient le désir. Amy Fleming rencontre le Dr Kent Berridge

Du magazine INTELLIGENT LIFE, mai / Jue 2015

Starbucks livre le titre STRETCH de New York Avenue à Washington, DC, qui relie la Maison Blanche à Mount Vernon Square. La succursale au coin de 14th Street, la section locale de Barack Obama, se réjouit du flux de corps gelés en novembre à l'heure du déjeuner. Ils se rangent comme des lemmings avec des peaux à jeter, en desserrant des écharpes et en retirant des gants. Ensuite, ils sortent leur téléphone et restent immobiles, ramassant des messages, parcourant l'actualité, trouvant de quoi acheter, et surtout regardant des photos d'amis, de connaissances et de célébrités, dans lesquelles l'herbe est presque toujours plus verte.

L'air est grisant de poudre de cacao et de lait cuit à la vapeur, et le comptoir est surchargé de friandises: brownies au gâteau au fromage, beignets de la nourriture du diable, carrés au caramel salé. Le temps froid ne fait qu'attiser la tentation de passer d'un grand café au lait à une vente extra-large ou une grande taille. Le travailleur américain moyen dépense 1,000 $ en café par an et la consommation mondiale devrait augmenter de 25% au cours des cinq prochaines années.

Un bloc le long de l'avenue, dans un bâtiment incongru, est une branche de McDonald's. Ici, vous pouvez acheter des frites avec du sucre, un milkshake 850-calories, ou n'importe quel nombre de hamburgers assis dans un pain dont le troisième ingrédient (après la farine et l'eau) est le sirop de maïs à haute teneur en fructose. Nous savons maintenant que le sucre peut créer une dépendance aussi forte que la drogue et l’alcool.

Après le deuxième Starbucks, à Mount Vernon Square, se trouve le centre de congrès Walter E. Washington - dont tous les 2.3m pieds. À l'intérieur, la réunion annuelle de la Society for Neuroscience est en cours. C’est un événement qui a duré cinq jours et que les passionnés de cerveau de 31,000 ont appris à comprendre les derniers progrès en matière de résolution des mystères de l’esprit, des rythmes circadiens à la gamme de maladies mentales en passant par la mémoire et l’intelligence. La plupart des études 15,000 sélectionnées pour la présentation sont montées sur des tableaux dans une vaste salle qui devient une salle de marché frénétique pour les nouvelles idées. L'auditorium du siège 7,500, réservé aux conférences par d'éminents neuroscientifiques, est plongé dans le silence alors que le Dr Kent Berridge, de l'Université du Michigan, est invité à présenter ses recherches pionnières sur le plaisir et le désir. Si quelqu'un peut dire pourquoi tant d'entre nous ne peuvent pas dire non à la grande ou au milkshake, alors qu'ils connaissent les conséquences, c'est bien Berridge.

Pendant près de trois décennies, il a nagé à contre-courant des idées reçues pour cartographier les mécanismes cérébraux du système de récompense - la partie du cerveau qui s’illumine sur les images scannées lorsque les gens apprécient quelque chose, qu’il s’agisse de gâteau, de snogging, d’héroïne ou de Facebook. Ce voyage a été long et sinueux, mettant en vedette des camées d'Iggy Pop et du Dalaï Lama, ainsi qu'une distribution de rats de laboratoire hédonistes.

LE SYSTÈME DE RÉCOMPENSE existe pour garantir que nous cherchons ce dont nous avons besoin. Si avoir des relations sexuelles, manger des aliments nutritifs ou être souri à nous procure du plaisir, nous nous efforcerons d’obtenir davantage de ces stimuli et nous poursuivrons pour procréer, grandir et nous renforcer en nombre. Seulement, ce n’est pas aussi simple dans le monde moderne, où les gens peuvent aussi regarder du porno, camper dans la rue pour le dernier iPhone ou se gaver de KitKats, et devenir accro, endetté ou en surpoids. Comme Aristote l'a écrit un jour: «Il est de la nature du désir de ne pas être satisfait, et la plupart des hommes ne vivent que pour le satisfaire.» Les bouddhistes se sont efforcés pendant des années 2,500 de vaincre les souffrances causées par notre propension à aspirer. Il semble maintenant que Berridge ait trouvé la base neuro-anatomique de cette facette de la condition humaine - le fait que nous sommes câblés pour être des machines insatiables qui veulent.

Si vous aviez ouvert un manuel sur les récompenses cérébrales à la fin des années 1980, cela vous aurait dit que la dopamine et les opioïdes qui fluctuaient autour de la voie de la récompense étaient les substances chimiques du cerveau responsables du plaisir. Le système de récompense concernait le plaisir et en quelque sorte apprendre ce qui le rapporte, et un peu plus. Ainsi, quand Berridge, un jeune scientifique dévoué qui était plus David que Goliath, tomba sur 1986 pour prouver que la dopamine ne produisait pas de plaisir, mais en fait de désir, il se tut. Ce n’est que jusqu’aux premiers 1990, après des recherches rigoureuses, qu’il se sent assez audacieux pour rendre publique sa nouvelle thèse. Le système de récompense, a-t-il ensuite affirmé, comporte deux éléments distincts: vouloir et aimer (ou désir et plaisir). Alors que la dopamine nous donne envie, le goût vient d'opioïdes et également d'endocannabinoïdes (une version de la marijuana produite dans le cerveau), qui donnent un «lustre de plaisir», comme Berridge le dit, de bonnes expériences. Pendant des années, sa thèse a été contestée et ce n’est que maintenant qu’elle est de plus en plus acceptée. Pendant ce temps, Berridge continue d'avancer, découvrant de plus en plus de détails sur ce qui nous fait vibrer. Sa découverte la plus révélatrice est que, alors que le système dopamine / désirant est vaste et puissant, le circuit de plaisir est anatomiquement minuscule, a une structure beaucoup plus fragile et est plus difficile à déclencher.

Avant sa conférence, nous nous rencontrons pour un café; Il y a un autre Starbucks au centre des congrès. Je suis surpris de constater que quelqu'un d'aussi habile à parler en public a un trac avant la performance. Peu de temps après son arrivée, Berridge devient blanc et sort de la file d'attente pour récupérer l'ordinateur portable avec sa présentation, qu'il a accidentellement laissée dans le hall de son hôtel. Il n'est pas non plus à l'abri des désirs et des plaisirs qu'il étudie. Sans hésiter, il commande une "grande" latte pralinée aux châtaignes et une part de gâteau au café. «Il est facile d'activer le désir intense», dit-il, lorsque nous finissons par nous asseoir. «Les systèmes massifs et robustes le font. Ils peuvent venir avec le plaisir, ils peuvent venir sans le plaisir, ils s'en moquent. C'est délicat d'allumer le plaisir. »Il ne s'était pas attendu à ce que ses conclusions se concrétisent de cette façon, mais cela avait du sens. "Cela peut expliquer", explique-t-il plus tard à son auditoire, "pourquoi les plaisirs intenses de la vie sont moins fréquents et moins soutenus que les désirs intenses".

Au cours des dernières années, les sceptiques de Berridge se sont progressivement dispersés et de nombreuses recherches ont appliqué la disparité entre aimer et vouloir (ou plaisir et désir, plaisir et motivation) à l'étude clinique de conditions telles que dépression, toxicomanie, boulimie, consommation excessive trouble compulsif et maladie de Parkinson. Il est également de plus en plus présent dans les discussions psychologiques et philosophiques sur le libre arbitre, les relations et le consumérisme.

Berridge est un mélange intriguant d'humilité et de confiance en soi. Il n'est ni un fanfaron ni un showman, ni ne courtise les médias ou ne fait la promotion des listes de best-sellers. Il a travaillé à l'Université du Michigan pendant près de 30, préférant celle-ci à l'Université de Pennsylvanie, où il a terminé son doctorat. Il concède que Penn, qui est Ivy League, a une plus forte concentration d'étudiants brillants. «Mais c'est un moyen d'arriver à une fin pour beaucoup. Les étudiants du Michigan sont authentiques, c'est aussi une fin en soi. Cela les enthousiasme », dit-il, alors que nous traversons le Midwest rural et glacé, le lendemain de sa conférence, pour aller chercher son chien, Toby, au chenil.

Originaire de Californie, Berridge se sent plus à l'aise dans la ville universitaire sans prétention d'Ann Arbor, près de Détroit, qui repose sur une ceinture de neige alimentée par de l'eau soufflée au large des Grands Lacs. «Si vous êtes un universitaire et que vous aimez vraiment votre travail», dit-il, naviguant dans son calme ordonné sans être troublé par la glace, «c'est un endroit facile à vivre.» Il a vécu à la même adresse pendant des années 25 - une ferme en bois de style néo-grec 1860s sur ce qui était, au moment de l'achat, du mauvais côté des pistes (c'est un quartier agréable maintenant, bien que pas tout à fait embourbé, et Toby n'a aucune envie de passer aux plus salubres côté de la ville). Berridge a remporté un prix de la conservation pour la restauration de la maison à son ancienne gloire, complétée par des rideaux à glands et des épées murales de la guerre civile. Même les plafonds ont des motifs, et la richesse de ses détails contraste avec lui. Le décor est moins une expression du style personnel de Berridge, plus un reflet de son sens aigu de l'histoire, un désir de faire bien les choses et de les avoir comme elles devraient l'être.

Après avoir déposé Toby chez lui, il m'emmène dans le centre-ville pour dîner dans son restaurant préféré, un endroit pan-asiatique où il nous commande des mojitos aux épices réchauffant la peau. Réservé, un peu formel, mais obligeant, il parle du fonctionnement de l'esprit avec une merveille enfantine, exprimant des pensées compliquées à un rythme qui ne lui permet que de prendre des bouffées d'air. Cousant du thon cuit au gingembre et au wasabi et buvant du vin rouge, il décrit les modèles neuroscientifiques du passé comme s'il s'agissait de concertos: «beaux, limpides, clairs et élégants». Il dit qu'il n'est pas un réductionniste qui croit que nous pouvons expliquer notre esprit par ces mécanismes cérébraux. "C'est juste que je pense que ces mécanismes cérébraux font partie de notre esprit." Il ne néglige même pas l'existence de Dieu - pour de bonnes raisons scientifiques: nous ne pouvons pas le nier.

«Le Kent est l’un de ces grands pionniers», déclare Morten Kringelbach, chercheur principal à Oxford et professeur de neuroscience à l’Université Aarhus au Danemark, qui collabore avec Berridge depuis 2006 sur des livres et des ouvrages universitaires. "C'est un homme tellement modeste, et il est arrivé là en ignorant ce que tout le monde lui a dit." Ce n'est que lorsque 2000 a été trouvé que Berridge a finalement convaincu les bailleurs de fonds que ses recherches sur le désir contre l'amour méritaient d'être soutenues. Jusque-là, il devait l'adapter à d'autres projets.

Les applications cliniques potentielles sont toujours dans son esprit, dit Berridge, «et sont en un sens la raison de faire le travail. C'est la raison pour laquelle la société finance le travail. »Sa révélation selon laquelle le désir et la terreur partagent les mêmes opérations cérébrales, comme les deux faces d'une même pièce, pourrait contribuer à atténuer les symptômes de la schizophrénie. C'est ici qu'Iggy Pop, un autre homme du Michigan, entre en scène. Son album «Live on the King Biscuit Flower Hour» de 1998 a été utilisé en conjonction avec des lumières vives pour générer de l'effroi chez le rat lors de ces expériences. (Cela a fonctionné.) Un médicament à l'essai a eu un certain succès dans la réduction des illusions en limitant un neurone de la dopamine qui produit la peur.

Il serait impossible de suivre toutes les nouvelles études universitaires citant Berridge, mais lorsqu'il entend parler de projets de recherche intéressants basés sur ses découvertes, il a des sentiments mitigés. Il est ravi, dit-il. «Mais je me croise également les doigts car il y a un enthousiasme de la part de l'utilisateur. Ils voient une relation avec le problème qu'ils étudient. J'espère que ca fonctionne. J'espère que c'est vrai. Si cela les conduit sur le mauvais chemin, alors c'est un mauvais service. "

Il y a peu de certitudes dans ce jeu. Berridge considère la science comme une cacophonie d'idées se criant les unes aux autres. «Vous placez vos paris, la roue tourne…» Il pensa d'abord que son hypothèse aurait peut-être une durée de vie de cinq à dix ans, tout comme l'ancien modèle dopamine-plaisir. «Je suis sûr que dans dix ans, ils auront pitié de nous», dit le réaliste en lui. Mais il souligne également que certaines vérités sont éternelles et que sa thèse a déjà eu une vie beaucoup plus longue que la précédente.

DANS LE COULOIR du bloc de psychologie de l'Université du Michigan est suspendu un rail de blouses de laboratoire immaculées et une impression de «The Scream» de Munch - «un rappel», dit Berridge, «de ce que nous devons réparer». À l'intérieur de son laboratoire, il y a des atlas cérébraux, des outils chirurgicaux et des fournitures abondantes pour ses rats hédonistes: M & Ms, boulettes de nourriture pour rats, cocaïne. Le coke est conservé dans un coffre-fort et est gracieuseté de l'Institut national de l'abus des drogues, qui finance actuellement une grande partie du travail de Berridge. Les rats sont aussi sensibles que les humains à la poussée de dopamine du médicament, suivie d'une poignée d'opioïdes naturels.

Ils partagent également une grande partie de nos circuits cérébraux, dit Berridge, "en particulier pour des choses comme la motivation". Et en travaillant avec des rats, il est capable d’étudier les complexités du cerveau d’une manière qu’il ne pouvait pas rencontrer chez l’homme. «Parfois, il faut être capable d'allumer et d'éteindre les choses pour établir des liens de causalité», dit-il avant de m'assurer que ses rats ne souffrent pas plus que votre animal de compagnie moyen. Il stimulera une partie du cerveau, avec des médicaments ou des lasers, pour voir quelle fonction psychologique devient plus prononcée et plus intense. «Il se lève comme un sommet de montagne. Vous pouvez le voir, le mesurer, l’évaluer et obtenir sa signature. ”

Le moyen le plus simple d’étudier le plaisir consiste à emprunter la voie la plus universelle: manger. Les systèmes cérébraux impliqués, dit Berridge, «sont partagés entre toutes sortes de récompenses - cognitives, sociales, musicales, autres plaisirs sensoriels». Lorsque les rats goûtent quelque chose de sucré, ils font ce que font les bébés humains: ils tirent la langue et se lèchent les lèvres. Plus ils goûteront, plus leurs minuscules langues remueront de joie. «Cela aide d’aimer les animaux dans ce domaine», dit-il. Croyez-le ou non, ce sont les baromètres de plaisir de Berridge qui remuent la langue et se lèchent les lèvres.

C'est une expérience utilisant cette méthode qui a donné lieu à sa découverte originale sur la dopamine. La thèse dominante des centres de récompense dans les 1980 avait été élaborée par Roy Wise, puis au Centre d’études en neuro-biologie comportementale de l’Université Concordia de Montréal. Peu de temps avant Noël 1986, Wise a appelé Berridge, récemment devenu professeur assistant à l'Université du Michigan, suggérant qu'ils unissent leurs forces. Wise voulait appliquer la maîtrise de Berridge à la lecture des expressions faciales de rats pour tester sa thèse. Berridge admirait le travail de Wise (il s'émerveillait de la beauté de ses démonstrations) et était enthousiasmé par la perspective de collaborer avec lui. Le concept était simple: ils donneraient à un rat un médicament capable de supprimer la dopamine et «les réactions de plaisir diminueraient, car la dopamine était un plaisir: tout le monde le savait».

Ça n'a pas marché. «Les réactions faciales pour le plaisir étaient absolument bonnes», déclare Berridge. Wise et lui étaient déçus, mais ne prenaient pas les conclusions trop au sérieux car «parfois, on fait une expérience, mais ça ne marche pas.» Mais lorsqu'il a répété l'expérience par lui-même, le résultat était le même. Alors, il a essayé à nouveau, en utilisant une neurotoxine qui attaque la dopamine et «la supprime complètement». Le rat sans dopamine ne mangerait pas et ne boirait pas de lui-même, mais si vous laissiez tomber de l'eau sucrée sur sa langue, il faisait son délicieux visage.

Wise a insisté sur le fait que Berridge avait eu tort pendant des années, jusqu'à ce que les preuves deviennent trop convaincantes pour être rejetées. De nombreux pairs ont dit à Berridge qu'il perdait son temps avec sa stratégie pour cartographier le plaisir et le désir. Ils ont depuis mangé leurs mots.

Berridge et son équipe (principalement des étudiants au doctorat qui effectuent physiquement les expériences) ont planifié le plaisir en administrant des microinjections d'opioïdes à de minuscules points dans le cerveau, un par un, et en enregistrant les zones dans lesquelles cela renforçait le goût des rats, en agitant la langue. comme baromètre. (Ceci est la version abrégée; d'autres substances ont été injectées séparément, pour obtenir des informations plus détaillées sur ce que les neurones faisaient et sur la façon dont ils se parlaient.) Il a ensuite - détourné le regard maintenant - "euthanasié" les rats, le met, et disséqué leurs cerveaux, pour vérifier avec précision quels neurones ont été activés. Une protéine appelée Fos est produite lorsque les neurones se déclenchent, ce qui devient visible lorsque le cerveau est ouvert, dans de minuscules panaches en forme de gouttelettes.

Peu à peu, dit-il, un ensemble de zones générant du plaisir a commencé à émerger. «Et voilà, ce n'était pas un hasard. Tous les sites qui le faisaient étaient regroupés dans différentes régions du cerveau. "Les grappes mesuraient environ un millimètre cube chez les rats (donc probablement pas plus d'un centimètre cube chez l'homme), et il les appelait des points chauds hédoniques - une série d'îlots minuscules , dispersés à travers un certain nombre de régions du cerveau, mais tous connectés au même circuit. D'après les éléments de preuve obtenus jusqu'à présent, il semble que ce même circuit entier soit activé pour tout plaisir, qu'il s'agisse de nourriture et de sexe ou de délices d'ordre supérieur, notamment monétaires, musicaux et altruistes. Le même gloss a été appliqué à des événements très différents.

Il va sans dire que les études sur les animaux pouvant nous renseigner sur nous-mêmes ont leurs limites. C'est pourquoi Berridge et Kringelbach ont commencé à travailler ensemble. Kringelbach est fasciné par les mêmes mécanismes que Berridge et ses résultats d'études sur des personnes, utilisant souvent la neuroimagerie, la stimulation cérébrale profonde et la modélisation informatique, sont en corrélation avec ceux de Berridge. Ils sont devenus un duo dynamique neuroscientifique, mais ils se ressemblent fort mal: il est difficile d’imaginer Berridge partageant le penchant de Kringelbach pour les raves.

Kringelbach a le comportement souple d'un étudiant plutôt que d'un chercheur principal, alors qu'il est assis à la tête de la grande table du Queen's College d'Oxford, dans son équipement de cycliste et son sweat à capuche. «Mentionnez un plaisir et je l'ai probablement étudié sous une forme ou une autre», dit-il devant un thé à la camomille post-prandiale. C'est vrai: il a tout couvert, du sexe aux drogues en passant par le rock'n'roll, en passant par l'art, en passant par le son des bébés qui rient.

La beauté du travail de Berridge (et il pense vraiment que c'est beau), dit-il, "est qu'il peut sortir le noyau accumbens ou le pallidum ventral, et montrer que c'est seulement si vous supprimez le pallidum ventral que vous obtenez une abolition complète. des conclusions de Berridge sont corroborées par des résultats humains. Parfois, une partie du pallidum ventral est accidentellement retirée lors d'une intervention chirurgicale au cerveau, ce qui empêche le patient de faire l'expérience du plaisir.

«L'une des choses clés du plaisir», dit Kringelbach, dont le timbre par défaut se situe juste au-dessus du niveau de chuchotement, «est qu'il vient par cycles.» Vouloir et aimer la cire et la décoloration comme des flammes de bougie. L'état de faim et de manque avant un repas peut être parsemé de moments de plaisir d'une rencontre sociale ou d'anticipation de la bonne nourriture. Puis, en mangeant, le plaisir domine, mais le désir surgit encore - plus de sel, un verre d'eau, une seconde portion. Avant longtemps, le système de satiété intervient pour rendre chaque bouchée moins délicieuse jusqu'à ce que nous nous arrêtions. Si nous passons à un autre aliment - dessert, fromage, petits fours - nous pouvons prolonger le plaisir jusqu'à ce que nous soyons farcis, même si nous pouvons le regretter.

LE PLAISIR EST PARFOIS insaisissable et toujours transitoire. Si seulement nous pouvions le mettre en bouteille. La musique, selon Kringelbach, est le plus proche que nous venons. «C’est un genre de tension et de libération. Vous pouvez le garder le plus longtemps possible, en épilant et en diminuant, en voulant et en aimant. Si vous avez fait une de ces sessions de danse toute la nuit, c'est fantastique. Il y a une raison pour laquelle les gens le font, même s'ils doivent enfreindre la loi. "

Au printemps, 2014, Kringelbach et ses collègues d’Oxford et Aarhus ont publié un document de recherche sur le groove, une musique qui donne envie aux gens de se lever et de danser et est, comme le dit l’étude, «fréquemment observée dans… la danse funk, hip-hop et électronique. la musique". Ils ont pris des pistes de batterie 50, 34 de chansons funk existantes, le reste conçu pour l'expérience à l'aide du logiciel Garageband, et les ont testées auprès de participants à qui il était demandé d'indiquer combien ils les aimaient et à quel point ils leur donnaient envie de bouger. «Good Old Music» de Funkadelic (1970), de George Clinton, est parmi les plus performants. Ils ont découvert que le secret est un équilibre parfait entre complexité et prévisibilité. «Le degré de syncope moyen a suscité le plus grand désir de bouger et le plus de plaisir», dit Kringelbach. "Le plaisir de la rainure consiste à équilibrer la traction et la poussée de tension et de relâchement."

L'attrait de la musique réside en partie dans le fait qu'elle nous unit - danser avec quelqu'un est infiniment plus amusant que de le faire seul. «Si vous voulez parler d'expériences euphoriques», dit Kringelbach, «tout tourne autour des autres». Les plaisirs sociaux, dit-il, sont les plus importants. «Ils font également le lien avec le bien-être.» La quantité d'amour et d'attention que nous recevons de nos soignants au cours des premiers mois de 18, dit Kringelbach, «définit notre seuil hédonique». Les personnes qui n'obtiennent pas suffisamment d'interactions positives au début risquent beaucoup plus de devenir de jeunes adultes anxieux ou déprimés.

Si désir et plaisir vont souvent de pair, il est parfaitement possible de vouloir quelque chose sans l'aimer. Pensez aux achats impulsifs fous qui concernent plus le frisson du shopping que le produit lui-même. Le gâteau qui vous dégoûte, mais vous le mangez quand même. Les drogues dont vous rêvez, même si elles ne sont plus amusantes. Et quant à cet ex-amant…

Une équipe de l’Université de Stanford a découvert que si nous n’obtenons pas ce que nous voulons, nous le désirons plus tout en l’aimant moins. Dans le cadre de leur étude 2010 intitulée «Lusting While Loathing», les participants à 60 ont été recrutés en ligne pour tester (on leur disait en couverture) de nouveaux systèmes de jeu et de paiement, avec la possibilité de gagner des prix. Certains d'entre eux ont gagné des prix, d'autres pas. Ceux qui n'ont pas gagné ont même manifesté un attrait grandissant pour des articles similaires aux prix qu'ils n'ont pas gagnés.

Des discussions sur le libre-arbitre ont surgi du travail de Berridge parce que vouloir et aimer peuvent se produire à la fois consciemment et inconsciemment. C'est pourquoi les désirs urgents peuvent être irrationnels et incohérents, et aller à l'encontre de ce que nous savons être le meilleur pour nous à long terme. Les manques inconscients peuvent défier nos plans les mieux conçus pour mettre fin à une relation malsaine ou pour ne pas éliminer cette boîte de chocolats.

Une des études de Kringelbach met en évidence le contraste complexe entre vouloir et aimer. Les hommes et les femmes qui n'étaient pas parents ont eu deux tâches. Tout d'abord, ils ont été invités à évaluer la gentillesse d'une série de visages de bébés. Les hommes ont jugé tous les bébés moins attrayants que les femmes. Conclusion: les hommes n'aiment pas le visage des bébés autant que les femmes. Mais Kringelbach se demandait s'il était vrai que les hommes ne sont pas censés être déplacés autant que les femmes: ils ont tendance à penser que ce n'est pas du machisme ou même à être pris pour pédophiles.

Pour la deuxième tâche, les sujets peuvent appuyer sur des boutons pour maintenir les bébés à l’écran ou les faire partir. Cette fois, les hommes ont fait autant d’efforts que les femmes pour garder les adorables visages (les deux étaient également impitoyables pour bannir les moins mignons). Conclusion: les hommes veulent regarder autant que les femmes de jolies photos de bébés. «Il existe une différence vraiment intéressante entre vouloir et aimer», dit Kringelbach, «basée sur un phénomène culturel».

ENSEMBLE AVEC SON collègue du Michigan, Terry Robinson, Berridge a cherché à comprendre pourquoi les toxicomanes ont soif de drogue, même après des années d'abstinence, et comment ce désir irrésistible pourrait être séparé de la drogue de choix. Ils ont découvert que des substances addictives détournaient le système dopaminergique, le modifiant de manière permanente par un processus appelé sensibilisation incitative. Nous savons maintenant, dit-il, que «lorsqu'ils sont exposés à des substances addictives - cocaïne, amphétamine, héroïne, alcool, nicotine et même au sucre - les neurones libèrent plus de dopamine et engendrent également plus de récepteurs pour un émetteur qui les fait libérer de la dopamine». Il s’agit d’un changement physique permanent qui persiste même s’ils arrêtent de prendre le médicament (bien que la production de dopamine ralentisse en général avec l’âge).

De plus, les cerveaux sont sensibilisés aux signaux. Si vous utilisez le conditionnement de Pavlovian sur des rats pour lier un certain indice à la cocaïne ou au sucre, ils finiront par en vouloir plus que la substance. Ce comportement est également fréquent chez l'homme. Pour de nombreux toxicomanes, noter les drogues fait partie du rituel, ce qui rend l’anticipation plus agréable que la drogue. La même chose peut s'appliquer à la vérification de nos téléphones.

Des études chez l'homme atteintes de la maladie de Parkinson, provoquée par la mort de neurones dopaminergiques, ont montré que 13-15% des patients traités par des médicaments stimulant la dopamine présentaient un trouble de contrôle de l'impulsion (DCI). Cela se traduit par des jeux de hasard, des comportements sexuels compulsifs, des crises de boulimie et des achats compulsifs et / ou par Internet. Quand ils arrêtent le médicament, le DAI s'arrête.

La dopamine est un puissant facteur de motivation, et elle-même un high. Quand il est stimulé, les sujets ont rapporté que tout et tout le monde semble plus brillant et plus désirable. "Il y a des notions", me dit Berridge à Washington, "que la joie anticipée de la dopamine est une chose merveilleuse, et c'est certainement le cas, quand on pense au matin de Noël, au lèche-vitrine et à d'autres choses. Même si c'est tout seul, sans le plaisir qui vient, les gens en deviennent dépendants. "

Certains croient encore que la dopamine est une forme de plaisir, mais Berridge est catégorique sur le fait qu'ils ont tort. "Cela peut être agréable dans certaines situations, et cela peut exister de manière autonome et avoir presque l'air d'un plaisir, mais cela peut aussi être assez désagréable." Il cite le mythe de Tantale, qui nous a donné le mot "tantalise". «Fils de Zeus, condamné par les dieux pour ses méfaits, il sera toujours tenté: des fruits et de l'eau toujours hors de portée. Un état d'éternelle anticipation maximale, mais ce n'est pas agréable.

EN CE JOUR DE NOVEMBRE, Ann Arbor est inondée d'étudiants de premier cycle aux joues roses sirotant un café sur le thème de Thanksgiving, tapotant sur des MacBook Air étincelants. Sûrement le choix et les messages qui nous sont proposés à chaque tournant alimentent notre système dopaminergique, de la même manière que les drogues addictives? «C'est une notion légitime», dit Berridge. «La publicité, la disponibilité de tout cela, ce sont des indices alléchants qui nous poussent à vouloir… Nous sommes dans un état constant d'excitation dopaminergique dans ces signaux. Ce n'est pas le signal lui-même, et ce n'est pas l'activation du cerveau-dopamine elle-même, mais mettez-les ensemble dans un cerveau réactif à la dopamine et whoof, vous avez ce besoin.

Certains cerveaux sont plus réactifs à la dopamine et sont donc prédisposés à la toxicomanie. «Environ 30% des individus sont très susceptibles.» La génétique, le stress traumatique pendant l'enfance, le sexe (les femmes sont plus sujettes) et d'autres facteurs sont tous impliqués. En plus des récompenses de plaisir et de leurs signaux, la nouveauté active également la dopamine. Même quelque chose d'aussi simple que de laisser tomber vos clés une fois déclenchera des neurones dopaminergiques. Laissez-les tomber quelques fois de plus et les neurones vont s'ennuyer et ne rien faire.

Il est rassurant de savoir que, comme l'indique Peter Whybrow, directeur de l'Institut des neurosciences et du comportement humain à UCLA de Semel, dans son nouveau livre «The Well Tuned Brain» (WW Norton), «notre manie achetitive, avec toutes ses conséquences imprévues, a émergé non pas parce que nous sommes diaboliques, mais parce qu'en période d'abondance, de tels efforts instinctifs anciens ne servent plus leur but initial. "Au téléphone, il me dit qu'il est fasciné par l'idée que" le consommateur veut continuellement quelque chose si peuvent leur apporter la nouveauté »et convient que l’économie de marché a intensifié le système de recherche de dopamine. «Nous avons couplé la biologie fondamentale en intégrant vouloir, aimer et récompenser dans une vision culturelle du progrès. Nous avons oublié comment vous contraignez le désir. "

Prenons la construction de l'argent, ajoute-t-il. Vous pouvez manger au point d'être rassasié. Vous pouvez même avoir assez de sexe. Mais les gens n'ont jamais l'impression d'avoir trop d'argent. "Nous avons donc construit ce système intéressant qui pilote maintenant la biologie."

FIER OF PLACE dans le laboratoire de Berridge se rend sur une photo de groupe de lui-même, d'autres spécialistes de la toxicomanie et du dalaï-lama. En dessous, dans le même cadre, se trouve une mystérieuse tige blanche et mince, qui s'avère être une fibre optique utilisée pour manipuler le cerveau avec de la lumière. «Je me suis dit que je ne le jetterais pas», dit Berridge. "C'est, euh, la seule fibre laser optogénétique détenue par le Dalaï Lama."

La photo a été prise pour commémorer la semaine passée à communiquer avec le Dalaï Lama en Inde, à 2013. Cette rencontre des esprits a eu un effet profond sur Berridge, et il a été particulièrement frappé par l'efficacité de la méditation pour apprivoiser nos désirs dopaminergiques - pas seulement parmi les bouddhistes.

Sarah Bowen, thérapeute en toxicomanie à Seattle, également invitée à participer au voyage avec le Dalaï Lama, a obtenu un succès considérable en aidant les toxicomanes à se rétablir en utilisant la méditation de la pleine conscience. Au cours des mois 12, ce traitement a réduit la consommation de substances de manière plus efficace que la thérapie cognitivo-comportementale ou le programme 12. Ce n'est pas un remède et ne fonctionnera pas pour tout le monde, car il faut un engagement pour obtenir les bénéfices. Mais les tentacules de Mindfulness se répandent rapidement dans le monde occidental, peut-être parce que c'est l'un des rares antidotes palpables à la frénésie de la dopamine dans la vie moderne.

Ce n'est pas que la méditation fait disparaître l'envie. «Ce qu’il fait», dit Berridge, «donne à l’esprit plus cognitif un moyen de se distancer de l’urgence de ces désirs. C'est une gymnastique mentale pratiquée. Il y a un manque, mais parce que vous êtes tellement pratiqué, vous pouvez reconnaître ce besoin, l'apprécier, le sentir tout autour de vous, vous concentrer sur cela et le sentiment d'urgence en tant que sentiment, sans vous y engager. "

Cela ne veut pas dire que le contrôle de soi seul n'a aucune chance. Prenez la forme la plus extrême de vouloir: la dépendance. Berridge et Richard Holton, professeur de philosophie à Cambridge, décrivent un chapitre d'un livre récent intitulé «Addiction and Self-Control: Perspectives from Philosophy, Psychology and Neuroscience», publié par Neuroéthicien d'Oxford, Neil Levy. Le premier est le modèle de la maladie: les toxicomanes sont poussés «par une contrainte pathologiquement intense à laquelle ils ne peuvent rien faire pour résister». La seconde est que les décisions des toxicomanes ne sont pas différentes des choix normaux et sont traitées intellectuellement.

Holton et Berridge réclament un terrain d'entente. La force de la dopamine dans le cerveau d'un toxicomane est si féroce qu'il est difficile de la conquérir. Les pilotes et les anesthésistes toxicomanes, qui doivent passer des analyses de sang et d'urine pour conserver leur emploi, sont remarquablement doués pour éviter les drogues et l'alcool au besoin. Mais tous les toxicomanes n'ont pas des motivations aussi claires, et les personnes dans ces domaines ont peut-être déjà été disciplinées. Pour le reste d'entre nous, il existe des moyens de donner un coup de pouce à la maîtrise de soi.

Les tests de guimauve célèbres de Walter Mischel ont indiqué aux enfants qu'ils pouvaient se passer d'une guimauve pour une promesse de deux s'ils attendaient un moment. Mischel a suivi les enfants plus tard dans la vie et a trouvé un lien entre la maîtrise de soi et le succès. Les enfants contrôlés avaient résisté à la guimauve en prenant simplement une décision et en passant à autre chose. Ils s'en sont détournés ou ont tiré leurs couettes pour se distraire de le laisser éveiller leurs sens. Les enfants qui délibéraient ou s'attardaient sur la guimauve étaient plus susceptibles de céder.

«Il semble que le meilleur moyen de résister soit de ne pas ouvrir la question», me dit Holton, entre deux bouchées de crumble aux prunes dans le réfectoire faiblement éclairé de Peterhouse, Cambridge. Le libre-arbitre est l’un des centres d’intérêt de Holton. Après avoir lu la littérature empirique sur le sujet, il pense que vous aurez plus de chances de battre vos désirs si vous répétez un scénario, par exemple «Je n’ai pas de dessert», et répétez. cela à vous quand le dessert est offert, fermant toute lutte interne de dernière minute. Ou, comme nos grands-parents auraient pu le dire, être prévenu, c'est être prévenu. "La seule chose que vous fassiez", a déclaré Holton, "commence à faire prendre conscience aux gens que c'est ce qui leur arrive et leur donne les outils pour le régler eux-mêmes."

«Si nous en savions plus sur le fonctionnement de notre cerveau», dit Whybrow, «nous saurions alors nos vulnérabilités».

Le Dalaï Lama a dit à Bowen (en partie, les suspects de Berridge, de provoquer) que sa vigilance envers les toxicomanes consistait simplement à appliquer un pansement à la plaie. Mais s'il est peut-être préférable de cultiver une civilisation dans laquelle les gens sont immunisés contre les addictions et les fringales, ou du moins lorsque la tentation ne nous est pas confondue au nom du profit, c'est le monde dans lequel nous vivons. Comme le dit Berridge, "nous avons beaucoup de blessures."

Amy Fleming est un ancien rédacteur santé et alimentation pour le Tuteur. Elle a écrit pour Vogue, Financial Times et les terres parsemées de Telegraph

Illustrations Brett Ryder